Achelse Kluis heropent horeca met nieuwe concept

HAMONT-ACHEL –  Na de gedwongen coronasluiting van drie maanden kunnen fietstoeristen en andere horecabezoekers vanaf dinsdag weer neerstrijken op het terras bij de Achelse Kluis. Dat deden ze de afgelopen dagen in groten getale.

Door Roy de Leijer

Los van de coronamaatregelen was het terrasbezoek even wennen voor veel Achelse Kluis-gangers. Achter de kloostermuren van de Sint-Benedictusabdij heeft men de afgelopen maanden namelijk niet stil gezeten. De vorig jaar ingezette renovatie van het terras is met nieuw meubilair van een finishing touch voorzien. Verder is er een wifi-netwerk aangelegd om pinbetalingen mogelijk te maken. 

Maar de grootste veranderingen hebben binnen de muren van het herberggedeelte plaatsgevonden. De verouderde horecaruimte met zelfbediening heeft een complete metamorfose ondergaan, die aansluit bij het nieuwe brasserie-achtige concept. Zo hoeven abdijbezoekers voortaan niet meer met een plateau aan te schuiven bij de selfservicebalie. Die heeft plaatsgemaakt voor een reusachtige bar. Behalve blonde en bruine trappist stroomt er stadswater uit de nieuwe tapinstallatie. “Dat is een gratis service voor onze bezoekers”, zegt sitemanager Robrecht Ulenaers.

Toen het kloostercomplex op 13 maart de deuren sloot na de corona-uitbraak, werd de planning voor de rest van het jaar flink omgegooid. De kans deed zich voor om de verbouwing van de horeca naar voren te halen. De in het voorjaar geplande verbouwing van de brouwerij werd verschoven naar later dit jaar. Ulenaers: “Door alle onzekerheden die het coronavirus met zich meebrengt zijn we aan een traject begonnen waarbij we van tevoren niet wisten waar het zou eindigen.”

De focus van de horeca blijft gericht op de middag en namiddag. “Daarmee willen we complementair zijn aan de horecaondernemers in deze omgeving”, aldus Ulenaers.

Een van de noviteiten is een kleine kaart, met bijvoorbeeld tapas- en kaasplankjes. “De komende periode gaan we hier mee experimenteren. Hiervoor hebben we onlangs een kok in dienst genomen. Hij heeft voortaan de beschikking over een complete restaurantkeuken.”

De nieuwe inrichting kenmerkt zich onder meer door het gebruik van lichte, strakke kleuren en moderne materialen. Daarnaast zijn verschillende historische elementen behouden gebleven of juist versterkt. “Dit moet de beleving vergroten. Daarnaast proberen we een huiskamergevoel te creëren”, legt Ulenaers uit.

Om de beleving nog meer te versterken zou hij graag zien dat een van de gevels wordt vervangen door een glazen pui, zodat bezoekers kunnen uitkijken op de abdij. “Dit past bij het streven om bezoekers toegang te geven tot een groter deel van de Achelse Kluis, maar dat is allemaal niet voor morgen.”

Wel is recentelijk de net buiten de adbijmuren gelegen Engelse landschapstuin onder handen genomen. De wandelpaden zijn daardoor weer toegankelijk gemaakt. Verder zijn er plannen voor een fietsparking. “Het liefst met wat zonnepanelen, zodat mensen hun elektrische fietsen kunnen opladen”, zegt Ulenaers. Ook zijn er vergevorderde plannen om een toeristisch onthaalpunt in het oude molengebouw in te richten. 

Nieuw is ook de tafelbediening. Ulenaers: “Vanwege de corona-maatregelen mag er niet aan de toog worden besteld. Voor ons is dat ergens een meevaller omdat we toch al van plan waren om met de selfservice te stoppen.”

Hij hoopt de mensen snel de weg terug naar de Achelse Kluis weten te vinden. Het terras kan op dit moment alleen worden betreden via de grote toegangspoort. “We hebben er voor gekozen om de bezoekersstromen van de winkel en het terras te scheiden”, legt Ulenaers uit.

Bij de toegangspoort komt iemand te staan die een oogje in het zeil houdt. “Daarmee kunnen we de bezoekersstroom reguleren en drukke situaties voorkomen. We willen namelijk niet dat mensen zich hier ongemakkelijk voelen.”

De productie van trappist is de afgelopen maanden op het gebruikelijk peil gebleven. Ulenaers: “Daardoor hebben we een buffer gecreëerd als we in het najaar starten met de renovatie van de oude brouwerij.” De plannen omvatten ook een nieuwe brouwzaal. Nu wordt er nog zesduizend hectoliter bier per jaar gebrouwen, deze hoeveelheid wil Ulenaers op termijn opschroeven naar zo’n tienduizend hectoliter. Met de inkomsten die onder meer uit de brouwerij en horeca worden gegenereerd kan het kloostercomplex in stand worden gehouden.