“Nieuw stripverhaal van Jef Broeckx speelt zich af in Achel en Hamont”

Achel – Franka en Johan Gerlings (Thomas Watsonlaan) zijn allebei gebeten door de microbe van striptekenaars, stripverhalen en stripboeken. Achtendertig jaar geleden bezoekt Johan een bijeenkomst voor stripliefhebbers in De Harmonie in Valkenswaard, ofwel zaal Wernaerts. Sindsdien leven hij en zijn vrouw letterlijk en figuurlijk van strips. Apetrots zijn ze op de nieuwe strip die 4 juni aanstaande wordt gepresenteerd.

Tekst en beeld Evert Meijs

“Het is een uit de hand gelopen hobby”, zo begint Johan zijn verhaal. Franka zet heerlijke koffie op tafel en het echtpaar duikt in de geschiedenis over hoe het zo gekomen is met hun liefhebberij. Johan: “Het eerste stripspektakel wat ik als verzamelaar organiseerde was bij Wil Frijters van De Harmonie aan de Statie in Valkenswaard. In de danszaal stonden standjes en ook de balkons aan weerszijden werden gebruikt.” Er tegenover woont Franka, die elk weekend televisie heeft door te kijken wie er allemaal in het café binnen gaat en al of niet beschonken uit komt. Op de stripbeurs -aanvankelijk één dag en later twee dagen- zijn allerhande stripboeken te koop en tekenaars komen signeren. Franka ziet de bordjes ‘stripbeurs’ en gaat ook eens kijken, en ontmoet Johan. Verzamelaars krijgen daar kans om hun verzameling compleet te maken. Vijfentwintig jaar lang organiseert Johan, samen met zijn latere vrouw Franka zeer succesvol de stripbeurs. Het wordt in de loop der jaren steeds minder een ruilbeurs en steeds meer een verkoopbeurs waar ook andere producten te koop zijn die met strips te maken hebben, zoals beeldjes van stripfiguren en andere snuisterijen. “Het was leuk om te doen, vooral toen het nog zo kleinschalig was”, zo klinkt het aan de tafel. De beurs groeit en groeit en het echtpaar Gerlings ziet zich daardoor genoodzaakt om de beurs te verplaatsen naar Valkencourt.

Uren in de rij
De bezoekers zijn zeer enthousiast over de bijeenkomsten, vooral ook omdat beroemde tekenaars aanwezig zijn om te signeren in aangekochte stripboeken, of om zelfs een bescheiden tekeningetje te maken in het stripboek. Franka: “En ’s avonds gingen we uit eten met de striptekenaars. Ook heel bijzonder! We regelden bovendien voor die tekenaars uit Nederland, Vlaanderen, Frankrijk en soms Duitsland overnachtingen in de nabije hotels.” Via allerlei dag- en weekbladen wordt aandacht geschonken aan de beurs, waardoor het bijna de grootste van Nederland wordt “In die jaren hebben we wel ’n paar honderd tekenaars op de beurzen gehad. En dat maakt het bijzonder. Soms waren er wel 25 tekenaars tegelijk om te signeren. En daar kwamen extra veel bezoekers op af. Eén van hen was bijvoorbeeld tekenaar Guust Flater, wereldwijd een grootheid, net als Hergé van De avonturen van Kuifje.” Geen wonder dat verzamelaars en andere liefhebbers soms uren in de rij staan om een handtekening in hun stripboek te krijgen. Intussen bouwen de Gerlingsen zelf een privécollectie op met bananendozen vol stripboeken, die ze later toch weer wegdoen.

Van verzamelaar tot verdeler
“Ze noemen stripboeken wel de negende kunst”, zegt Franka. Hiermee wordt een online platform bedoeld dat een bijdrage levert aan de waardering, zichtbaarheid en kennisverbreding van strips. Want er is volgens Johan een tijd geweest dat stripboeken werden beschouwd als tweederangs boeken. “Beter een stripboek lezen dan geen boek lezen”, is zijn leus en onder de naam Stichting Brabants Stripspektakel stijgt de beurs tot grote hoogte. Toch komt enkele jaren geleden het moment waarop het koppel de beurs overdraagt aan Patrick van Gelder. Mede door zijn plotselinge overlijden is de beurs opgehouden te bestaan. Johan: “Van verzamelaars worden Franka en ik verdeler van bepaalde series en inmiddels is het ons beroep geworden om stripboeken aan de man te brengen. Tegenwoordig gaan wij verder op eigen titel met signeerdagen in De Zevensprong in Achel. Da’s lekker kleinschalig, met alleen signeren door tekenaars. Het is geen beurs en er komt veel volk op af.” Johan geeft voor die gelegenheden ook prenten uit. “Zo zijn we nu druk bezig met het boek van Jef Broeckx”, zegt hij..

Dan verwijdert de gastheer pakpapier van een stapel grote prenten van een nieuw stripboek, getekend door Jef Broeckx. “Het nieuwe verhaal speelt zich af in Achel en ook in Hamont”, en enkele pagina’s worden nader bekeken. Je ziet verschillende malen de Tomp langskomen, een teutenwoning van Hamont, de schitterend getekende voorgevel van Cinema Walburg, van het kasteel van de vroegere Kruisheren en van de Zevensprong. Maar ook tekent Broeckx het Simonshuis in het stripverhaal, dat de titel ‘De vogels van Freya’ heeft gekregen. “Hij wordt dit jaar tachtig en wilde nog één keer iets uitwerken. Hij vroeg ons om uit te geven en we hebben ja gezegd met meteen de suggestie om daar Achel en Hamont in te betrekken. En dat is gebeurd en hier liggen de originelen.” Prachtig om de grote pagina’s onder ogen te krijgen aan de Achelse keukentafel. 

Disney-collectie en oud speelgoed
Op 4 juni wordt de splinternieuwe uitgave gedoopt tijdens de signeerdag bij de Zevensprong, met slappe of stijve kaft of als een luxe uitgave. Het boek verschijnt in de reeks Dag en Heidi. Ook is dan een serie van twaalf tekeningen van kenmerkende plekjes in Achel en Hamont verkrijgbaar. Op de vraag wat Franka en Johan zelf nog bewaren en koesteren, zegt Johan: “We hebben nog steeds een echte Disney-collectie. Zonde om weg te doen, net als wat oud speelgoed van Micky Mouse en Pluto uit de dertiger jaren, wat ik nog steeds geweldig vind.” Franka koestert de contacten met de tekenaars en probeert zo veel mogelijk strips te lezen. “Een luxe boek hoef ik niet per sé te hebben, het gaat me veel meer om het lezen.”